O livro conta a história do personagem Fernando Ewan Stanford, um inglês que viveu sua infância e começo da juventude no Rio de Janeiro dos anos 50 e 60. Estudante de engenharia civil pela UFRJ e ativista, ele é forçado por seu pai, Richard Stanford, a voltar para a Europa em 1968, mas guarda com ele o grande amor pelo Brasil. Em vez de voltar para Londres, de onde partiu ainda muito criança, decide viver em Paris junto com sua mãe, a anglo-francesa Muriel Bessière. Em 1981 reencontra a brasileira Elea e se apaixona perdidamente por ela, mas a moça desaparece quando volta ao Brasil alguns anos mais tarde.

O romance tem como pano de fundo algumas mudanças da sociedade brasileira da época, além das mudanças e conflitos que ocorreram dos anos 50 ao final dos anos 80 no mundo inteiro, em decorrência da guerra fria.

Ewan consegue encontrar Elea apenas em 1990.

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